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Crypto Long & Short: el fin del apalancamiento extremo

Un menor apalancamiento en todo el sistema sugiere que los mercados de criptomonedas, famosos por sus salvajes oscilaciones, podrían volverse un poco más moderados.

CoinDesk Insights
Aug 30, 2021 at 10:34 p.m. UTC
Updated Aug 30, 2021 at 11:46 p.m. UTC

Marc Hochstein is CoinDesk's executive editor. He owns some bitcoin.

El famoso trago conocido como “Cien veces apalancado” ha sido sustituido por una mezcla más débil. Sin embargo, la fiesta está volviendo a animarse en los mercados de criptomonedas.

El apalancamiento, también conocido como trading con dinero prestado, es un método consagrado para aumentar los beneficios de los inversores (o para agravar sus pérdidas, dependiendo de cómo se mueva el mercado). En los mercados tradicionales, como el de acciones, los inversores suelen poner la mitad del valor de la operación.

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Pero al mundo cripto le encanta vivir de forma arriesgada, y hasta hace poco exchanges como Binance y FTX permitían a los operadores operar contratos de futuros o perpetuos con tan solo un 1% de bajada. Eso cambió el mes pasado en medio del creciente escrutinio regulatorio y de la prensa sobre el mercado.

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FTX redujo su apalancamiento máximo para estos derivados a 20 veces, y Binance anunció una medida similar (que, según dijo la compañía, se aplicó una semana antes). BitMEX, cuyos antiguos ejecutivos se enfrentan a un juicio en Estados Unidos, sigue ofreciendo un apalancamiento de 100 veces, pero su actual director general dijo en julio que un endeudamiento tan agresivo es “muy raro” en la plataforma.

Aunque estas acciones parecían señalar el fin de una era exuberante, podría decirse que culminaron una tendencia que comenzó meses antes.

“En general, la cantidad de apalancamiento en el sistema es significativamente menor de lo que era a principios de 2021”, dijo Kristin Boggiano, cofundadora y presidenta de CrossTower, una plataforma de trading de activos digitales que atiende a instituciones y operadores profesionales. “A medida de que los precios bajaron significativamente desde los máximos de abril, vimos al apalancamiento largo salir del mercado”.

Vientos de cambio

El apalancamiento se ha mantenido, incluso cuando los precios se han recuperado.

“La reciente subida desde los mínimos de julio no parece basarse en el apalancamiento”, afirma Boggiano, antiguo regulador y abogado de Wall Street.

Su deducción se basa en una comparación entre los mercados de estos instrumentos derivados y los activos subyacentes.

“A principios de año vimos que el mercado de futuros cotizaba muy por encima de los precios al contado, lo que indicaba un apalancamiento”, dijo. “Hoy, la diferencia entre el spot y los futuros o perpetuos es mucho menor”.

De hecho, según datos de la empresa de análisis de derivados Skew, la última vez que bitcoin superó los $50.000, a mediados de febrero, la prima media de los futuros a un mes en todos los exchanges fue de más del 40% sobre una base anualizada. Ahora, cuando bitcoin vuelve a coquetear con los $50.000, la prima ha bajado al 8%.

Otro signo de la disminución del apalancamiento es que las tasas de financiación —el coste de mantener posiciones largas en los futuros perpetuos— han bajado a tres o cuatro puntos básicos por ocho horas, desde los 15 puntos básicos por ocho horas de febrero.

Aguas más tranquilas

El menor apalancamiento sistémico, a su vez, sugiere que los mercados de criptomonedas, famosos por sus salvajes oscilaciones, podrían volverse un poco más tranquilos.

“En última instancia, esto debería amortiguar la volatilidad”, dijo Hunter Merghart, ejecutivo residente y venture partner de Castle Island Ventures, quien agregó: “En mi opinión, gran parte de la volatilidad en el pasado se debía a liquidaciones automáticas”. Es decir, el cierre perentorio de una apuesta perdedora de un operador y la venta de su garantía.

Dado que la mayoría de los futuros perpetuos se inician tan cerca del vencimiento que forman parte del mercado al contado (la mayoría de las bolsas los renuevan cada ocho horas), las liquidaciones automáticas pueden tener un efecto en cascada y amplificar los movimientos del mercado que las provocaron.

Ya hay pruebas de una nueva ecuanimidad. La ruptura por encima de los $50.000 vista la semana pasada fue bastante tranquila en comparación con la intensa acción de precios observada a mediados de febrero. En particular, la volatilidad implícita a un mes, o las expectativas de turbulencias en los precios, se ha mantenido plana en torno al 85% esta semana. A mediados de febrero superaba ampliamente el 100%, según Skew.

Para ser claros: como en cualquier mercado, hay muchas variables que pueden hacer fluctuar los precios, como los flujos de dinero.

“Estamos viendo que muchos de estos [inversores] tradicionales están entrando ahora, especialmente al final del verano aquí. La gente está finalmente lista para jugar en el sandbox”, dijo Jason Urban, codirector de trading en Galaxy Digital, un banco de comercio de criptomonedas. “El nuevo dinero que entra en trozos y que llega en grandes cantidades va a [causar] un aumento de la volatilidad”.

La incertidumbre regulatoria es otro comodín que podría hacer que los precios se disparen o caigan dependiendo de cómo se pronuncien las diferentes agencias sobre diferentes cuestiones, dijo Urban. “Hay riesgo de titulares en ambas direcciones”.

Historias con moraleja

Varios participantes en el mercado dijeron que creían que el apalancamiento extremo rara vez se empleaba cuando se ofrecía.

Los principales usuarios eran “aficionados a los juegos de azar”, dijo Fred Schebesta, cofundador de la empresa de corretaje de criptomonedas HiveEx, de Australia, quien agregó: “La mayoría de los operadores muy sofisticados, de estilo institucional, no creo que se acerquen a un apalancamiento de 100 veces”. Como mucho, podrían asumir un apalancamiento de 25 veces, si no de 20 o 10, dijo.

Y con razón, porque las operaciones con un alto nivel de apalancamiento son siempre una propuesta arriesgada, sobre todo en los mercados de criptomonedas, que fluctúan de forma salvaje.

“Te puedo decir de mis días de trading de divisas que no duras mucho tiempo apalancado a 100 veces”, dijo James Putra, un veterano de las divisas que ahora es jefe de estrategia de productos en TradeStation, una firma de tecnología y corretaje. “Bitcoin, cuando sólo se utiliza contado, tiene una volatilidad loca, incluso sin ningún apalancamiento. Si se añade el apalancamiento, se mueve muy rápidamente. Es muy difícil en ambos sentidos”.

Schebesta, que es más conocido como coCEO del sitio de comparación de precios Finder, advirtió que incluso las apuestas con un apalancamiento modesto, cuando tienen éxito, pueden animar a los comerciantes a pedir prestadas cantidades más altas.

“Digamos que apuestas a 10x”, dijo. “Si ganas, coges confianza y empiezas a subirlo a 20 veces. Si consigues otra victoria, ésta será mayor. Entonces vuelves a apostar y dices ‘bueno, puedo manejar un gran apalancamiento’, así que pones 50x. Y la cosa se mueve en sentido contrario”. Y, en lugar de aprender la lección, el operador puede subir a un apalancamiento de 75 veces en un intento de recuperar la pérdida de la última operación.

“Entras en esta espiral en la que tienes que poner más dinero y las cosas se descontrolan un poco”, dijo Schebesta, y añadió, de forma inquietante: “Conozco algunas historias realmente tristes”.

Panorama general

Schebesta se apresuró a añadir que los exchanges de criptomonedas dan a los usuarios un mayor control sobre la cantidad de riesgo asumido que los proveedores de algunos productos de trading convencionales, como los contratos por diferencia (CfDs, por sus siglas en inglés), populares en el Reino Unido.

“En cripto todo es muy transparente. Puedes deslizar la barra tú, de manera activa”, dijo. “En otros mercados, y en particular con los CfDs, nadie tiene idea de cómo bajar el apalancamiento”.

La conclusión no es necesariamente temer o evitar el riesgo, sino ser consciente y gestionarlo. “Todo es decisión de la persona”, dijo Schebesta, y agregó: “Eso es lo que las criptomonedas permiten hacer a la gente”.

Se podría argumentar además que por muy loco que suene el apalancamiento de 100 veces, al menos Binance, FTX y BitMex lo hacían de manera pública. Durante el frenesí de las hipotecas de alto riesgo de principios de la década de 2000, los grandes bancos y las empresas de Wall Street añadieron capas de apalancamiento entre bastidores al reempaquetar sin cesar los préstamos hipotecarios en valores respaldados por hipotecas, éstos en obligaciones de deuda colateralizadas y éstos en obligaciones de deuda garantizada respaldada por tramos emitidos por otras obligaciones de deuda garantizada (CDOs, por sus siglas en inglés). Todos sabemos cómo terminó esa historia.

Putra está de acuerdo en que, en cierto sentido, cripto es más transparente que los mercados tradicionales en los que solía trabajar.

“Lo que no se veía en el lado de las divisas era el [apalancamiento] de 200 a 1 que tenían los bancos, y los fondos de cobertura obtenían estos enormes apalancamientos”, dijo. “Eso era probablemente un poco más transparente si estabas en el negocio y sabías quiénes eran algunos de los jugadores y lo que podías conseguir como institución”.

Una advertencia es que gran parte de las operaciones con criptomonedas se realizan en el mercado extrabursátil (OTC, por sus siglas en inglés), invisible para los libros de órdenes públicos de las bolsas. “Creo que el mercado extrabursátil sigue siendo opaco”, dijo Putra, aunque espera que esto mejore con el tiempo.

El florecimiento de las finanzas descentralizadas (DeFi) —en las que los préstamos se realizan en la cadena en lugar de plataformas centralizadas, y donde cualquiera puede revisar el código de código abierto que rige los contratos inteligentes— promete hacer aún más transparente el apalancamiento en los mercados de activos digitales.

“No es necesario trabajar en un banco para saber quién hace qué”, dijo Merghart.

Traducido por Andrés Engler

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